Localizada a 70 kilómetros al sur de Guadalajara, en el estado mexicano de Jalisco, la ciudad de Tequila es conocida como el lugar de nacimiento de la bebida que lleva su nombre.

Por Sucheta Rawal/CNN

El pintoresco municipio, con sus coloridos edificios y sus calles empedradas, es Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO. El Gobierno de México la designó Pueblo Mágico.

Es aquí donde los bebedores casuales disfrutan esta aromática bebida espiritual, pero hay un secreto que quizás no sepan: sin las mujeres de Tequila, no habría tequila.

El cultivo y la replantación anual de las floraciones de agave en los estados de Jalisco, Colima, Nayarit y Aguascalientes en México se han dejado históricamente a las mujeres de Tequila.

Nadie sabe exactamente cuándo las mujeres se convirtieron en una parte integral del cultivo del agave, pero se cree que cuando los agricultores varones comían y descansaban, sus esposas echaban una mano. Las mujeres, que resultó que tenían una habilidad excepcional para clasificar y cuidar las plantas jóvenes, comenzaron a trabajar en los campos en algún momento del siglo XVI.

Economía reactivada
Hace veinticinco años, solo había un hotel y un puñado de restaurantes en Tequila. Hoy está lleno de turistas mexicanos e internacionales que vienen a aprender sobre la historia de la bebida y su importante papel en la cultura mexicana.

Los visitantes pueden pasear por los campos de agave, visitar el Museo Nacional de Tequila, observar la producción y disfrutar de una degustación en una de las 22 casas de tequila de la ciudad, participar en una degustación profesional guiada por un maestro tequilero y disfrutar de una variedad de exposiciones de arte mexicano en el recientemente inaugurado Centro Cultural Juan Beckman Gallardo.

El tren del tequila
Los fines de semana, unos 300 pasajeros hacen una excursión de un día en el José Cuervo Express, también conocido como el tren del tequila. El viaje de dos horas de Guadalajara a Tequila pasa por el cañón del Río Grande, que ofrece vistas panorámicas de los campos de agave azulados y robles enanos que se extienden sobre el telón de fondo del volcán Tequila.

Los viajeros pueden ver un espectáculo de danza azteca antes de subir a bordo; a su regreso, las actuaciones son de mariachi en vivo y de bailarines folclóricos.

Durante el viaje, los invitados pueden disfrutar de tamales, papas fritas y guacamole y cócteles a base de tequila ilimitados.

Cultivo de agave
Para ser designado oficialmente como tequila, la bebida debe ser destilada del agave cultivado en ciertas regiones de México, principalmente Tequila y los municipios circundantes. El rico suelo volcánico y el clima seco lo hacen ideal para cultivar Agave Azul Tequilana Weber (agave azul), una planta nativa de la zona.

Si caminas o paseas a caballo por los campos de José Cuervo que rodean la ciudad, puedes ver el cultivo, la cosecha y la poda de las plantas de agave.

Granjeros que usan sombreros para protegerse la cara del calor del sol, cultivan y cosechan las agudas plantas de agave, mientras que las mujeres de Tequila seleccionan, cuidan y plantan las pequeñas y delicadas plántulas, llamadas hijuelos.

Vestidas con camisas de manga larga y pantalones largos, se puede ver a las mujeres trabajando en los campos desde febrero hasta julio, cuando las plantas de agave brotan. Inspeccionan, limpian y clasifican las plantas jóvenes y las envían al vivero para recibir más atención, hasta que están listas para ser plantadas.

De hecho, hay algo acerca de conocer el cuidado y la dedicación involucrados en el proceso que hará que aprecies aún más tu margarita.

Haciendo tequila
Los visitantes que caminan por la plaza principal de Tequila escuchan las campanas de las iglesias a cada hora; huelen el dulce aroma de las chimeneas de las destilerías de la zona.

Una vez que se recolecta la piña de la planta de agave, se lleva a una destilería, donde se asa durante 36 horas, liberando sus azúcares y jugos.

Una visita guiada de 90 minutos a través de La Fábrica La Riojeña, la destilería activa más antigua de América Latina, establecida en 1795, lleva a grupos a través de todo el proceso de producción, desde el horno de ladrillos hasta las bodegas. Concluye con la experiencia de degustación de tequila de primera calidad de José Cuervo, donde un maestro (equivalente a un sommelier) demuestra la forma correcta de tomar tequila de un elegante y esbelto vaso.

“Hay muchos hombres pero no más de 10 mujeres certificadas como ‘maestras del tequila’ en Jalisco”, dice Sonia Espínola, una de las primeras mujeres en Tequila en obtener esta designación.

Pasó los exámenes de ingreso basándose completamente en su propia experiencia trabajando en la industria del tequila, y continuó con el curso completo en una universidad reconocida. Ahora realiza catas guiadas y seminarios.

Subproductos del agave
Dado que solo la piña de la planta de agave se usa para hacer tequila, la fundación sin fines de lucro de Mundo Cuervo, Fundación Beckmann, encontró una manera de utilizar más de la planta y ofrecer a las mujeres locales una mayor oportunidad de crear, producir y cobrar por su trabajo.

Los talleres para mujeres emprendedoras enseñan cómo usar bagazo de agave y botellas de tequila recicladas para la artesanía artesanal.

Espínola, quien también es directora de la Fundación Beckmann, dice: “Las mujeres no solo aprenden cómo hacer los productos, sino cómo venderlos, incorporar sus negocios, crear planes de negocios, logotipos y mucho más”.

Demostrando su apoyo a las mujeres ambiciosas de Tequila, muchos hoteles, entre ellos el Hotel Solar de las Animas y el Hotel Villa Tequila, exhiben con orgullo los cuadernos y diarios de agave en las habitaciones para uso de los huéspedes, un compromiso con los productos locales de la región.

“Cuando mi hija de 10 años necesitaba anteojos, le pedí que me ayudara a hacer papel de agave para que pudiera ganar dinero extra”, dice Sandra Elizabeth Serna Caballero, una de las mujeres actualmente inscritas en este programa. “Me siento útil, además de que el proceso creativo es bastante relajante”, agrega.

Un ejemplo de cómo la fundación, en gran parte financiada por el turismo de tequila, ha impactado directamente a las mujeres en el área es a través de la historia de Ernestina Carrero Cortez.

Cortez, mujer originaria de Jalisco que estaba experimentando dificultades financieras, se acercó a la fundación para preguntar sobre oportunidades de trabajo. El marido de Cortez trabajaba en la construcción en Estados Unidos, su hijo se había enfermado y ella se había resignado a cocinar en su casa y vender la comida en la ciudad para ayudar a pagar los gastos médicos. Pero no era suficiente.

Y así, Cortez, a través de la fundación, aprendió a tejer bolsos y carteras con fibra de agave. Sus diseños originales se hicieron tan populares que comenzó su propia marca, Puntadas. Después de siete años en la fundación, Cortez ahora emplea a 22 mujeres en su negocio, algunas de ellas con 83 años, y vende sus productos a través de boutiques, museos y hoteles alrededor de Tequila.

Las empresas de artesanía de las mujeres también hacen uso de botellas de tequila que son desechadas por bares y restaurantes. Las botellas de tequila usadas que son donadas por las marcas de Mundo Cuervo se reciclan, seleccionan, limpian y entregan a las mujeres de la fundación.

Carolina García Torres, madre de seis hijos, enfrentó un trauma psicológico cuando estaba embarazada de trillizos y estaba preocupada por el futuro de la salud financiera de su familia.

“Me preocupaba cómo mi esposo, que trabaja en una destilería de tequila, apoyaría a nuestra familia”, dice Torres. Se sintió atraída por los talleres de fabricación de vidrio que ofrecía la fundación, donde aprendió a cortar botellas de tequila y copas de vino recicladas para crear piezas decorativas como jarrones y cucharas. “Todos los días hay un mercado abierto en la plaza del pueblo donde hay mujeres locales. Venden bolsas hechas a mano, lociones, papel, joyas y adornos. Los visitantes querrán guardar espacio en su equipaje para comprar regalos y cuidarse a sí mismos.

Conservación de la cultura
La Fundación Beckmann de Mundo Cuervo comenzó hace 15 años con la misión de preservar el patrimonio cultural de las mujeres de Jalisco. Alrededor de 10 familias participan en el programa culinario de la fundación a través de festivales en curso, la oportunidad de vender productos caseros como mermeladas y jugos, comidas caseras y clases de cocina.

Uno de esos festivales es Fogones y Metates. En su segundo año, se llevará a cabo a principios de diciembre en la ciudad de Tequila.

El evento reúne a mujeres de diferentes regiones de Jalisco para compartir y presentar antiguas tradiciones culinarias, utilizando ingredientes nativos como el maíz azul y los frijoles criollos.

Tres generaciones de mujeres, Amparo Rivera, Evalia Castañeda Rivera y Emma Ramos Castañeda, participaron en el festival el año pasado.

Los viajeros que desean tener una experiencia gastronómica pueden pagar para cenar en la casa Rivera, donde los platos incorporan ingredientes locales del propio rancho de la familia, llamado El Chiquihuitillo.

Esta comida casera para los visitantes de Tequila es una iniciativa popular de la fundación. En la casa de los Rivera, los invitados se sientan en el patio al aire libre y beben jugo de ciruela mientras observan a Evalia y su esposo preparar tortillas de maíz frescas y gorditas calientes en un horno de leña.

Las experiencias gastronómicas como esta se organizan de forma privada a través de conserjes del hotel y operadores turísticos familiarizados con la Fundación Beckmann. El precio de tal experiencia depende del tamaño del grupo, los platos y más. Evalia dijo que algunas personas simplemente la llaman para que recoja un plato, o algunos platos; a otros se les unen amigos alrededor de una mesa en la casa Rivera.

La comida es muy diferente de lo que encontrarías en los restaurantes. “Así es como mi familia come todos los días. Es simple para nosotros, ¡pero a los visitantes les resulta exótico!”, dice Evalia.

Una visita a Tequila no solo implica conocer la historia de la bebida popular y apreciarla más, sino que también brinda la oportunidad de conocer la región de Jalisco: su cultura, sus tradiciones y su gente.

Casi todo el tequila del mundo proviene de Jalisco, y en Tequila, las mujeres se aseguran de que la forma de vida del tequila continúe.

Sucheta Rawal tiene la misión de aumentar la conciencia cultural a través de la comida y los viajes. Es la fundadora de la organización sin fines de lucro Go Eat Give, con sede en Atlanta, y autora de la serie de libros infantiles sobre viajes “Beato Goes To”.